マトリックスの夜明け

Episode 1 ミッション


ある雨の夜、ユウチンは黒い傘を持ってオフィスビルから家路についていた。なんとも憂鬱な気分で、彼は先ほどの上司の言葉を思い出していた。「世界中が本格的な金融危機を迎えていて、我が社のビジネスもうまくいっていない。君達はこの会社で10年以上よく働いてくれたのはよく知ってる。しかし上層部は解雇を決定した。君達のようなハイレベルのプログラマーなら、きっとすぐに仕事が見つかるだろう。すまないな。」

ユウチンその言葉を反芻しながらぼんやりと歩いていた。途端、通りを急ぎ足ですれ違った人と肩が当たった。しかし彼は、「すみません」という言葉だけを残し、振り返りもせずに歩き去ってしまった。

  暗い夜だったので彼の顔すらはっきり見えなかったが、体と雨を軽く振り落としながら、ユウチンは誰にともなく低い声で「なんともない」と呟いた。

  ユウチンは家に帰り、鞄をソファに放り投げた。すると鞄から見覚えのない、VRゴーグルのようなものが落ちてきた。ユウチンは記憶を探ったが、それを入れた記憶はなく、戸惑いながらもその未来的なデザインの奇妙なゴーグルを手に取った。ゴーグルには「X・A・N・A」とアルファベットが刻まれていた。「ザナ?」急な失業の現実から少しでも逃避したかったユウチンは、電源を探り、ゴーグルをかけてみた。ほとんど全てが自動で立ち上がり、特に迷うことなく眼前に不思議な近未来の仮想現実の街が広がった。

それは自然と調和したSFのような世界だった。しばらくあたりを見渡した後、ユウチンはまずメニューやコマンドを探してみようと思い至った。このゴーグルは手の動きを直接感知しているらしくコントローラーは必要なかった。ユウチンはメニューのようなコマンドをまず探した。すると自分のプロフィールらしきものが表示された。元々の持ち主のものだろう、どうやら彼にはXANAオーガニゼーションという組織の建築家というアイデンティティが与えられているようだった。次に移動メニューらしきものがあった。場所の名称らしきものをタッチしてみたが、十分な通貨を所持していない、とエラーメッセージが表示された。

「よう、久しぶりだな。最近どうしてたんだ?」 軽い声が聞こえて顔を上げると、男性のアバターがそこにはいた。その頭上には「N」と名前らしきもの、そして肩書きらしき箇所には自分と同じXANAオーガニゼーションと表示されていた。

きっと同量だろう、説明の面倒を避けたかったユウチンはなんとかやり過ごそうと、ぼそっと「ちょっと忙しいんだ」と言った。

Nは何も言わずにうなずいて立ち去り、ユウチンは他の人を見て、同じ組織の人だけが相手のIDを見られることに気づいた。

ユウチンは内部を探索し続け、自分自身を発見していった。VRリュックの中には「世界を助けて、私を助けて」という文字だけが入っていた。

この色彩豊かな世界をもっと知りたいと思いながらあちこち行ったが、自分の階級が十分でなく、エリアFとエリアEにしか行けないことがわかった。エリアFには何の規則もなく、誰でも入ることができた。そこにいる人は自分の才能でお金を稼ぐことができる。しかし規則がないため、そこには色々な悪者がいて、エリアFを支配しようとする戦争が絶えなかった。規則を作る人がいないため、どれも成功していないことが明らかなようだ。

EゾーンはFゾーンとは全く違うが、Eゾーンにもルールがない。しかし、Eゾーンの人々は十分な仮想通貨を持っており、みんな自分の理想を実現するためにここにいる。生物学者、哲学者、偉大な芸術家が存在し、貴重な宝物はここの至る所で見つけることができる。Eゾーンに入るには招待が必要だ。ユウチンはなぜか自由にEゾーンに出入りできるので困惑していた。

しばらく歩いていると、突然2人が現れ、ユウチンをさらった。

気がつくと大きな倉庫にたどり着いていて、天井からぶら下がっていた。 目を開けて地上を見ると老人がいた。その隣には『山海経』に記された生き物、色んな動物がいた。ユウチンはその動物たちをじっと見ていたが、その視線を感じたのか頭を上げて、木枯らしのような声で吠えた。

老人は杖を手に椅子に座っていて、友だちのような優しい表情で天井からぶら下がっていたユウチンを驚かせた。「話す前に俺を降ろしてくれないか?」

老人は笑った。「私と隣の友人が高さ5メートルの天井からあなたを救うことができると思うかい?」

ユウチンは考えた。どちらとも陸上の生き物であり、飛ぶことができないようだ。

やがて倉庫の扉が開き、一筋の光が差し込んで三人の男が入ってきた。奇怪な獣の亀が立ち上がって老人の後ろに隠れた。老人は「大丈夫だ」と言った。

ユウチン「おい動物たち、一体何をしているんだ。早く解放してくれ!無職には手を出せないと思っているのか?」苛立ちを隠せない。

先頭の赤毛の男「XANAに属しているのは誰だ?正直に言った方がいい」

ユウチンは静かに思った。「くそー、やっぱりこの正体はろくなもんじゃない、暗いところですぐ狙われた」

老人はゆっくりと言った。「私だ」

ユウチンは慌てて言った。「私は善良な市民なだけだ。XANAという組織が一体何なのか、聞いたこともない」

赤毛の男は怪訝そうに言った。「嘘をつかない方がいい。嘘かどうか一目でわかる」

    ユウチンは少し怖くなったが、突然赤毛の男の部下が口を開いた。「嘘発見器にかけてみませんか?前回間違えてボスに殴られたから、今回間違えないように」

赤毛の男は怒って部下を叩いた。「黙れ!俺のミスを晒している場合か? 状況を見てわからないのか?このクソ野郎」

ユウチンは不敵に笑った。

赤毛の部下「なぜ笑ってるんだ」怒ってユウチンを指差した。 「言っておくが、たとえXANAという組織の人間でなくても、同じように処分できる、アリと同じようにな」

老人は焦って言った。「一体何が目的なんだ」

赤毛は老人を見て、挑発的に言った。「ボスが言うには、XANAという組織の人間から、インフレとは何かを調べるより他にやることがないのか、と伝言があったらしい。わかるか?」

老人はうなずいた。「そうだ、それのことだ」

彼は明らかにXANAという組織の人間ではない。

赤毛の男が吊り縄にダーツを投げると、すぐにユウチンは5メートルの高さから落下した。

黙っていた赤毛の部下がもう一人立ち上がり、お姫様抱っこで助かったユウチンを捕まえに行った。

それを見た赤毛の男「ナイト、お前は彼に気があるのか」からかうように言った。

ナイト「いや、彼がボロボロになって、私の目にホコリが入るのが嫌なだけだ」

ユウチンは慌てて立ち上がり、数歩下がって「ありがとうございます」と小声で言った。

そして、赤毛の男を怒りに任せて指差すと、現実の世界で今まさに解雇されている内なる抑圧が完全に解放され、「俺を縛ったのか」と怒りに任せて突進した。

赤毛の男は慌てて後ろに下がった。「いや、俺じゃない」

「あの2人だ」赤毛の男は部下二人を指差した。

ユウチンが動く前に赤毛の男は2人の部下に運ばれていった。2人の部下「すみませんでした、こちらで解決します」

赤毛の男が運ばれていくのを見て、ユウチンは少し驚いた。 赤毛の男は絶望したようにユウチンを見た。「助けてくれ、助けてくれ」

すると間もなく、外から赤毛の男の「あー」という悲鳴が聞こえてきた。

惨めな悲鳴を聞いたユウチンと老人は、思わず眉をひそめ、動物たちも耳をふさいだ。

「XANAの組織の人間でもないのになぜそんなふりをする?」 ユウチンは問いかけた。

老人はゆっくりと話した。「あなたがそうだから 」

ユウチン「 同じ組織の人間しかわからないのでは?」

老人「あなたはもっと動かないと」笑って言った。

ユウチン「何か知っているのか?」

老人「渡してきた人が言ってなかったのか?」

ユウチンは首を横に振った。「誰も見ていない」

老人「ならばその職業を活かして、ここで自分の居場所を切り開けばいい。それがあなたを求めた理由だろう」

「ところで、機会があったらクリスに会ってくれ」

そう言って老人は亀と一緒に立ち去った。

倉庫を出てF地区に行ったユウチンだが、そこに入った途端、唯一の所持金を盗まれ、パソコンを買おうにも買えない状態になってしまった。

ユウチンは激怒した。「この野郎、無職の人間には手を出してはいけないと知らないのか?」

ユウチンへの返答は一瞬の静寂だった。

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